“Hertzsprung SONG”: un nuevo telescopio en el Observatorio del Teide

vía lactea en el observatorio del TeideEl próximo sábado 25 de octubre, a partir de las 15 horas, se inaugurará en el Observatorio del Teide, en Tenerife, el primer telescopio de la red SONG, liderado por la Universidad de Aarhus (Dinamarca) y en el que colaboran la Universidad de Copenhague (Dinamarca) y el Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC). Con este acto comienza un proyecto global de investigación que estudiará, de forma ininterrumpida, el interior de las estrellas y los sistemas planetarios que las rodean.

Al acto de inauguración oficial, presidido por el Centro de Astrofísica Estelar de la Universidad de Aarhus, asistirán representantes de esta universidad, de la Universidad de Copenhague y del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC), así como varias fundaciones. También estarán presentes en el evento tanto investigadores que ya participan en el proyecto como otros científicos que han manifestado su interés por el mismo, procedentes de China, Australia, Estados Unidos, Chile, Sudáfrica y Alemania.

Observaciones estelares

SONG son las siglas de “Stellar Observations Network Group” (Grupo para Observaciones Estelares Coordinadas). Con este nombre se ha bautizado a lo que será un conjunto de ocho telescopios robóticos que, operados automáticamente, y mediante observaciones coordinadas, podrán estudiar, de forma continua e ininterrumpida, las 24 horas del día, el interior de las estrellas y sus sistemas planetarios durante largos períodos de tiempo.

Esta iniciativa arrancó en 2006 de la mano de astrónomos de la Universidad de Aarhus y de la Universidad de Copenhague. El primero de sus telescopios, el que ahora se inaugura se instaló en 2011 y tuvo su “primera luz” en junio de 2012, momento en el que se pudieron medir las oscilaciones de una estrella particular, nuestro Sol, tras introducir luz directamente procedente de él en el espectrógrafo. La posibilidad de esta medición garantizaba las prestaciones del instrumento. El software para administrar y controlar el telescopio de forma automática se desarrolló y se probó con posterioridad. Desde febrero de 2014, el telescopio ha observado objetos todas las noches despejadas. Su nombre oficial será Telescopio Hertzsprung SONG, en honor al astrónomo danés Ejnar Hertzsprung (1873-1967), a quien se debe el diagrama Hertzsprung-Russell, una herramienta fundamental que permite clasificar estrellas según brillo y tipos espectrales.

Con tan solo un metro de diámetro, este prototipo ultramoderno, optimizado para cumplir con los objetivos científicos del proyecto, debía satisfacer una serie de requerimientos iniciales: ser de bajo costo, de fácil operación (puede controlarse remotamente mediante una conexión normal de internet) y que permitiera ofrecer una ciencia nueva y diferente, incluso antes de haber completado la red de telescopios.

“Estoy muy satisfecho con el nuevo telescopio de Tenerife, sobre todo porque ya ha empezado su operación y está ofreciendo sorprendentes resultados científicos”, afirma Jørgen Christensen-Dalsgaard, director del Centro de Astrofísica Estelar de la Universidad de Aarhus e Investigador Principal del proyecto SONG.

Por su parte, Rafael Rebolo, director del IAC, ve en este proyecto “prometedoras líneas de investigación para generaciones futuras de astrofísicos, tanto en la caracterización sísmica de las estrellas como en un mayor conocimiento de planetas extrasolares y sus estrellas madre, campos en los que el IAC ha sido pionero y debe seguir siéndolo.”

Astrosismología

La Astrosismología es el estudio de los “terremotos estelares”, observados como oscilaciones en la superficie estelar. Todas las estrellas tienen sus “frecuencias naturales de oscilación”, las cuales definen unívocamente las propiedades estructurales y dinámicas de su interior. La cuestión es cómo medirlas en la superficie y para qué tipos de estrellas se pueden medir. Las estrellas de tipo solar son las más interesantes porque representan el pasado y el futuro de lo que fue y será nuestro Sol.

“Estamos muy contentos de acoger este nuevo telescopio en nuestro Observatorio de Tenerife”, comenta Pere Pallé, investigador del IAC y Responsable Científico de la Colaboración SONG-IAC. Y añade: “SONG decidió establecer aquí su primer prototipo debido a la calidad de los Observatorios de Canarias, a que llevamos muchos años trabajando juntos en diversas colaboraciones de investigación y a que el IAC cuenta con un equipo con mucha experiencia en la operación de instrumentación de este tipo.”

Precisamente en el Observatorio del Teide, en 1979, con el instrumento Mark-1, el astrofísico del IAC Teodoro Roca Cortés, en colaboración con la Universidad de Birmingham del Reino Unido, elaboraron el método para medir con precisión las frecuencias naturales de vibración del Sol. Se iniciaba así la Heliosismología como tal a nivel mundial, viéndose pronto la necesidad de observaciones ininterrumpidas mediante redes o con proyectos espaciales. El Observatorio del Teide se ha convertido desde entonces en un “nudo astro-estratégico para la configuración de redes mundiales de Helio y Astrosismología, el único en el mundo que es nudo de todas las redes existentes y previstas”, subraya Pallé. Actualmente, las dos únicas redes mundiales operativas en el campo de la Heliosismología son “BiSON” y “GONG”, ambas con instrumentos en Tenerife, mientras que “SONG” será la única red de Astrosismología, sin duda una rama de mayor complejidad al no poderse comparar la gran cantidad de fotones procedentes del Sol con los que recibimos de otras estrellas. Por otra parte, la primera tesis doctoral en España en este campo fue la del investigador del IAC Juan Antonio Belmonte en 1989. Hoy la Astrosismología es una rama que vive su edad de oro gracias también a los satélites CoROT y KEPLER, donde también la participación del IAC ha sido importante.

Planetas extrasolares

Además del estudio de las oscilaciones estelares, SONG está pensado para localizar y caracterizar planetas alrededor de estrellas lejanas, en concreto, planetas tipo Tierra en órbita alrededor de otras estrellas dentro de nuestra galaxia, la Vía Láctea. Se da la circunstancia de que el telescopio Hertzsprung SONG se encuentra ubicado en el mismo emplazamiento en el que se hallaba el telescopio STARE, con el que un equipo del IAC descubrió el primer planeta transitante (TrES-1) alrededor de una estrella brillante.

El telescopio SONG ha superado las expectativas, ya que además de cumplir los objetivos iniciales, se complementa temporal y científicamente con otras misiones como Kepler, de la NASA, y otros proyectos espaciales futuros, como la misión PLATO de la ESA (que estudiará tránsitos planetarios y oscilaciones estelares) y la misión TESS de la NASA (un satélite que hará un sondeo de exoplanetas en tránsito).

Para Sara Seager, investigadora del departamento de ciencias planetarias y física en el Instituto de tecnología de Massachusetts (Estados Unidos) y coinvestigadora de la misión TESS, “SONG es el resultado de la impresionante optimización de un pequeño telescopio que ahora es capaz de aportar importantes contribuciones a la hora de identificar planetas rocosos que puedan albergar vida. SONG será un telescopio clave para formar equipo con la misión espacial TESS de la NASA”.

Según Uffe Gråe Jørgensen, Responsable del Programa de Investigación de Exoplanetas con SONG e investigador del Instituto Niels Bohr y del Centro para el Estudio de la Formación de Estrellas y Planetas de la Universidad de Copenhague, “este nuevo telescopio está equipado con una tecnología que produce imágenes casi tan precisas como las obtenidas desde el espacio, lo cual nos permite detectar planetas tan pequeños como la Tierra y Marte orbitando alrededor de otras estrellas”.

La red SONG

Este proyecto y el telescopio Hertzsprung que se inaugura han sido financiados por la Fundación Carlsberg, la Fundación VILLUM FONDEN, el Consejo Danés para la Investigación Independiente|Natural Sciences (FNU), el Consejo Europeo de Investigación, la Universidad de Copenhague, la Universidad de Aarhus y el Instituto de Astrofísica de Canarias.

Además del telescopio de Tenerife, se está construyendo otro por parte de los socios de China (actualmente en fase de pruebas y basado en el prototipo danés) y también tienen planes para construir un SONG en Sudamérica. Asimismo hay negociaciones en marcha con los socios de Nuevo México, Estados Unidos y se están estableciendo contactos con otros potenciales socios internacionales para completar la red. 

PROGRAMA INAUGURACIÓN DEL TELESCOPIO HERTZSPRUNG 

15:00
Llegada al Observatorio del Teide

15:30
Ceremonia de Inauguración

16:35
Explicación divulgativa del telescopio Hertzsprung y observaciones del Sol en directo

17:30
Recepción en la Residencia del Observatorio

19:00
Puesta de Sol

19:45
Puesta en marcha del telescopio Hertzsprung

20:15
Observaciones nocturnas en las inmediaciones del telescopio MONS

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